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O lugar dos migrantes da Europa do Leste no funcionamento do capitalismo da UE

A exploração de mão de obra barata do Leste é um elemento estrutural no funcionamento do capitalismo europeu. É o que mantém a União unida e é a chave para a sua competitividade global em vários setores, tais como os cuidados, a indústria e o turismo. Por Florin Paoenaru e Costi Rogozanu.
Trabalhadores romenos aguardam a entrada no aeroporto para embarcarem para a Alemanha. Foto A LEncontre.
Trabalhadores romenos aguardam a entrada no aeroporto para embarcarem para a Alemanha. Foto A LEncontre.

O Estado alemão insiste na necessidade de distanciamento social – exceto para os migrantes romenos que trabalham nas suas quintas. A ordem neoliberal da UE aprofundou as desigualdades no mercado de trabalho do continente, fazendo troça da retórica da solidariedade europeia.

Alguns dias antes da Igreja Ortodoxa celebrar a Páscoa, milhares de romenos viram-se amontoados num aeroporto provincial na cidade de Cluj, a caminho da Alemanha, para trabalharem na colheita de espargos em plena pandemia. Embora o Estado romeno aplique estritamente o distanciamento social e tenha imposto um número recorde de multas a quem quebrou o confinamento, estes trabalhadores foram amontoados em autocarros provenientes de todo o país (incluindo de áreas sob controlo militar), despejado em frente ao aeroporto sobrelotado ficando ali à espera durante horas sem equipamento de proteção.

Embora chocante, esta cena foi representativa de uma realidade mais geral, a saber, que as medidas de distanciamento social e alojamento no local para evitar a propagação da covid-19 estão disponíveis apenas para alguns. Apesar do confinamento, milhões de pessoas em todo o mundo têm de ir trabalhar não só para sobreviver mas precisamente porque o seu trabalho é essencial para manter a própria possibilidade de confinamento para todos os outros. Os alimentos ainda têm de ser colhidos, processados e transportados. As infraestruturas ainda precisam de ser mantidas, os serviços básicos ainda precisam de funcionar. Tudo isto é impossível sem pessoas dispostas a fazer o trabalho necessário e os empregadores farão tudo o que estiver ao seu alcance para os encontrar.

Ao serviço dos espargos

Este foi o caso dos apanhadores de espargos romenos. Invocando o risco de apodrecimento das culturas nos campos, o Estado alemão veio em socorro do seu sector agrícola, persuadindo a Roménia a permitir voos charter de trabalhadores temporários para deixar o país. O Estado romeno comprometeu-se devidamente a fazê-lo, não por obediência cega à hegemonia europeia, mas porque o fornecimento de mão-de-obra barata e flexível aos países ricos da UE tem sido uma prática comum na Roménia durante três décadas. Foram assim autorizados mais voos para trabalhadores que se deslocavam para o Reino Unido para fins semelhantes. Menos de um mês antes, enfermeiras romenas tinham sido autorizadas a viajar para a Áustria para ajudar a combater o vírus, embora o sistema de saúde da Roménia seja já um dos mais fracos da Europa.

Ao contrário das garantias dadas pelo governo e pelas empresas que contratam estes trabalhadores, depressa se tornou claro que eles estavam em grande perigo. Sem surpresas, muitos descobriram que os seus salários não seriam tão generosos como os recrutadores tinham prometido. Vários vídeos mostraram trabalhadores amontoados em pequenos contentores, alguns deles até a dormir no chão.

Isolados do resto do mundo, com os seus passaportes na posse dos seus empregadores, os trabalhadores ocasionais romenos tinham de trabalhar 10 horas por dia, 7 dias por semana, e pagar a sua própria comida e alojamento. Quando os testemunhos sobre as condições de trabalho começaram a circular nas redes sociais, um homem romeno de uma quinta de espargos perto de Freiburg im Breisgau morreu tragicamente após ter contraído o vírus. Duas semanas depois, quase trezentos trabalhadores romenos contratados numa fábrica de transformação de carne perto de Pforzheim (no estado de Baden-Württemberg) também tiveram resultados positivos.

A resposta oficial do embaixador romeno, Emil Hurezeanu, foi verborreica mas superficial. Elogiou os empregadores e as autoridades alemãs pelos seus esforços para organizar o trabalho durante a pandemia mas pouco falou sobre a situação dos seus compatriotas que estão agora a combater a doença. Em vez de representar os direitos dos cidadãos romenos no estrangeiro, parecia mais preocupado em assegurar que a migração laboral de Leste para Oeste continuasse a todo o custo.

O privilégio paradoxal dos europeus do Leste

Por mais terrível que possa parecer, não há nada de único ou inesperado nisto. Centenas de milhares de trabalhadores agrícolas na América Latina estão a trabalhar em condições insuportáveis nos campos dos Estados Unidos. Os migrantes indocumentados do Norte de África e do Sul da Ásia são explorados em condições semelhantes às de escravos em plantações de Espanha, Itália e Grécia. Em todo o mundo, os trabalhadores manuais – especialmente na agricultura – estão a ser explorados e abusados ainda mais do que antes da crise.

No entanto, a forma como os trabalhadores da Roménia e de outros países da Europa Oriental foram "extraditados", com total desrespeito pela sua segurança e com a autorização do seu próprio governo, realça as especificidades da migração laboral na União Europeia, onde um mercado comum e fronteiras internas abertas permitem a livre circulação de trabalhadores entre Estados-membros aparentemente iguais. Por detrás desta igualdade formal, porém, encontram-se as limitações silenciosas da necessidade material que levam centenas de milhares de pessoas do Oriente e do Sul mais pobres a deslocarem-se para Oeste.

Os trabalhadores romenos são um bem económico vital para o Ocidente, uma vez que estão dispostos a fazer um trabalho árduo por salários muito inferiores aos dos trabalhadores locais e têm conseguido chegar legalmente, desde a adesão à UE em 2007. Isto coloca-os na categoria pouco invejável de trabalhadores flexíveis que, no entanto, são comparativamente "privilegiados" em comparação com os migrantes não comunitários, refugiados e trabalhadores indocumentados. Graças ao seu passaporte europeu, reduzem os custos de deslocalização da mão-de-obra temporária, o que torna mais barata a sua contratação. Porque é que os empregadores haveriam de traficar migrantes indocumentados quando os europeus de Leste vêm de livre vontade e até pagam o seu próprio bilhete?

Este acordo permite que médias e grandes explorações agrícolas na Alemanha, Itália, Espanha e Reino Unido obtenham lucros consideráveis, ao mesmo tempo que impõe condições difíceis aos trabalhadores deslocados que não dispõem de recursos para se defenderem. Como diz um velho ditado, "um trabalhador estrangeiro faminto vale por dois no seu país". Os produtos da mão-de-obra destes migrantes acabam por regressar à Roménia nas prateleiras dos supermercados alemães e franceses, o que por sua vez expulsa os produtores locais do mercado. Estes últimos são então obrigados a despedir os seus trabalhadores ou a reduzir os salários numa tentativa de competir, perpetuando um círculo vicioso ao criar ainda mais pessoas desempregadas prontas a mudarem-se para o estrangeiro.

Estima-se que a migração laboral tenha duplicado, desde que a UE começou a expandir-se para Leste, em 2004, principalmente de Leste para Oeste. Esta rede fluida de trabalhadores, marginalizados e afastados do mundo organizado do trabalho, estende-se para além da agricultura para incluir os cuidados, transportes, construção, gastronomia, hotelaria e turismo.

Os migrantes foram afetados duplamente, quando o vírus começou a propagar-se nos países ocidentais, particularmente em Itália e Espanha, onde a maioria dos romenos trabalha. A maioria deles foi despedida e obrigada a regressar à Roménia, a regressar ao seu país de origem independentemente do grau de pertença social que já tinham estabelecido. No Ocidente, viram-se excluídos como trabalhadores despedidos e descartáveis a baixo preço e que não tinham direito a prestações ou a outras formas de segurança social; no seu país, foram ostracizados como portadores de uma doença fatal – não só do vírus, mas do seu próprio estatuto de desempregados e trabalhadores desprotegidos, o que sobrecarregava ainda mais um sistema social já frágil e arruinado.

Aqui, o "contrato social" que é o coração da UE revela todo o seu sentido: os países centrais acumulam os benefícios da mão-de-obra barata da Europa de Leste, ao mesmo tempo que externalizam a maioria dos custos para esta e para os seus países de origem. Tendo em conta este estado de coisas, parece desnecessário fazer quaisquer outras observações sobre a natureza oca da "solidariedade europeia".

Um desenvolvimento muito desigual

A situação atual não começou com o coronavírus e não é apenas um detalhe na vasta rede de relações dentro da UE. É um elemento estrutural no funcionamento do capitalismo europeu. De facto, é o que mantém a União unida e é a chave para a sua competitividade global em vários setores, tais como os cuidados, a manufatura e o turismo. Por conseguinte, é ainda mais perverso que esta relação de exploração seja muitas vezes descrita como um privilégio para os europeus de Leste que eles deveriam abraçar alegremente.

Os comentadores tradicionais elogiam geralmente a mobilidade dos trabalhadores de leste como um sucesso da transição e expansão "pós-socialista" da UE. E, num sentido cínico, têm razão: para os cerca de quatro milhões de romenos que foram trabalhar para o estrangeiro nas últimas três décadas, não serem explorados no seu país teria sido talvez um destino ainda pior.

Ao mesmo tempo, o capital ocidental investido na Roménia goza de uma das mais elevadas taxas de retorno da Europa. Apesar das taxas fiscais sobre lucros das empresas já se assemelharem a um paraíso fiscal, enquanto os impostos sobre os salários são desproporcionadamente elevados, as empresas estrangeiras são capazes de externalizar ainda mais os lucros através de estratégias de otimização fiscal. Além disso, o Estado romeno é demasiado fraco institucionalmente e politicamente desinteressado na cobrança de impostos, preferindo manter o crescimento económico através de mão-de-obra industrial barata no território nacional ao serviço da economia de exportação da UE, liderada pela Alemanha.

Thomas Piketty descreveu como o Ocidente está a beneficiar de um desenvolvimento desigual no seio da UE, extraindo recursos e lucros dos antigos países comunistas. As diferenças salariais são apenas uma parte da história – são obtidos lucros exorbitantes através de investimento, privatização de antigos bens estatais, baixa tributação e legislação generosa que permite desviar (de forma completamente legal) os lucros facilmente, dos quais apenas uma fração regressa à região através dos muito comentados mecanismos orçamentais da UE.

Como é que estes países deveriam manter défices baixos e investir ao mesmo tempo em projetos de desenvolvimento, infraestruturas, saúde e educação? Obviamente, não podem. O exemplo da Grécia, após a crise económica de 2009, é de longe o mais conhecido, mas a situação é semelhante na periferia da União Europeia, que não faz parte da zona euro.

Uma União que só tem o nome

À medida que o coronavírus se propagou na Europa Ocidental, os principais meios de comunicação social denunciaram corretamente a falta de solidariedade europeia com a Itália, abandonada pelos seus vizinhos no auge de uma pandemia mortal. O mesmo poderia ser dito relativamente à Europa de Leste – mas, como de costume, não o foi. Temos visto repetidamente que, quando as coisas correm mal, as hierarquias estruturais dentro da UE encorajam a prioridade dos interesses nacionais acima da solidariedade intra-europeia.

Ainda mais dececionante, porém, é o silêncio ensurdecedor da esquerda ocidental sobre o assunto. Isto não é surpreendente, uma vez que a maioria dos membros da esquerda acharam difícil formular uma abordagem coerente da política europeia, para além de apelos abstratos e não fundamentados à "solidariedade". Algumas partes da esquerda subscrevem a ideia de que um regresso ao Estado social do pós-guerra apenas é possível dentro das fronteiras nacionais e, por isso, têm pouco a oferecer aos trabalhadores migrantes. Mais genericamente, o desafio consiste em formular um conjunto de reivindicações claras a partir de uma posição de fraqueza e dentro de um quadro institucional que é contra o trabalho organizado e a esquerda.

Não é de todo surpreendente que muitos eleitores da classe trabalhadora em países como a Polónia, a Hungria e a Eslováquia tenham optado por se juntar a este desequilíbrio estrutural aderindo ao nacionalismo e protecionismo de demagogos como Viktor Orbán. O clima político romeno é significativamente diferente, precisamente porque grandes setores da população ainda estão dependentes da divisão desigual do trabalho dentro da UE. Eles “preferem", como disse sem rodeios o Presidente romeno Klaus Iohannis quando questionado sobre o aeroporto sobrelotado de Cluj, ser explorados na Europa a enfrentar a miséria no seu país, onde os salários estão entre os mais baixos da UE e o Estado atribui a menor percentagem do PIB aos cuidados de saúde e serviços sociais.

Dito isto, mesmo que o vento político se virasse a favor da esquerda, o que poderia ela fazer plausivelmente? A arquitetura da União Europeia, que naturaliza as desigualdades historicamente acumuladas entre países e regiões, não pode ser desalojada apenas por reformas políticas, por mais abrangentes ou profundas que sejam. No entanto, mesmo sem isto acontecer, algumas mudanças ao nível da UE poderiam servir para aliviar a situação dos trabalhadores migrantes, dar-lhes meios para agir e talvez até abrir o caminho para conceções mais radicais.

Estas medidas incluem a obrigação de introduzir um salário de subsistência realista em todos os países europeus. Na Roménia, o salário mínimo líquido de 290 euros por mês não cobre sequer o pagamento da renda nas grandes cidades. Um aumento significativo do salário mínimo reduziria consideravelmente a pressão para ir trabalhar para o estrangeiro, aumentaria o consumo e as receitas fiscais no país. As propostas para um rendimento básico universal, a nível europeu, também merecem uma atenção séria, pois poderiam trazer alívio imediato aos mais vulneráveis e assim aliviar a pressão para trabalhar em condições perigosas apenas para sobreviver, como é o caso de tantas pessoas durante a atual pandemia.

Uma abordagem mais radical deveria considerar o fim do estatuto da Europa de Leste como um reservatório de mão-de-obra barata. Os europeus de Leste recebem geralmente menos do que os seus homólogos ocidentais, mas também em relação à produtividade do seu próprio trabalho. As empresas da Europa de Leste deveriam ser obrigadas pela lei europeia a reduzir as suas margens de lucro e a pagar salários mais elevados.

O restabelecimento de um direito do trabalho eficaz é também de primordial importância. Na sua busca de investimento direto estrangeiro, os países da Europa de Leste reduziram as taxas de imposto e desmantelaram os códigos laborais da era socialista que protegiam os trabalhadores. Isto aumentou consideravelmente a insegurança no emprego e abriu o caminho para a emergência de um exército continental reserva de mão de obra.

Enquanto um grande número de europeus de Leste for trabalhar no Ocidente, nos principais países da UE, estes governos deveriam ser obrigados a assumir mais responsabilidades por todos os trabalhadores no seu território. O alargamento e aprofundamento da segurança social e da cobertura sanitária, a nível europeu ofereceria aos trabalhadores uma maior proteção e distribuiria os custos da sua reprodução social de forma mais equitativa entre os Estados membros.

Estas propostas são bastante modestas e básicas, mas são essenciais para proteger os milhões de trabalhadores migrantes da Europa Oriental (e de outros países) que enfrentam diariamente ameaças e obstáculos inimagináveis, simplesmente para ganharem a vida.

Exposto pela pandemia, mas enraizado no seu funcionamento, o darwinismo social no centro da UE precisa de uma atenção séria por parte da esquerda. Caso contrário, a alternativa reacionária proposta pelos Orbans e Le Pen será a única a ser apresentada.


Florin Poenaru é professor de Antropologia Social na Universidade de Bucareste e co-redator de CriticAtac.

Costi Rogozanu é escritor e jornalista baseado em Bucareste e co-editor de CriticAtac.

Texto publicado em A L’Encontre. Traduzido por António José André para o Esquerda.net.

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