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Aquecimento dos oceanos pode causar extinção em massa de espécies marinhas

Investigações recentes descobriram que, num cenário de emissões de "business as usual", os ecossistemas marinhos provavelmente sofrerão “extinções em massa a par das grandes extinções do passado”. A razão? Aquecimento do oceano e níveis esgotados de oxigénio dissolvido. Por Rishika Pardikar, EOS
Espécies polares como este bacalhau do Ártico são mais sensíveis às mudanças de temperatura e disponibilidade de oxigênio. Crédito: Shawn Harper, Universidade do Alasca Fairbanks/NOAA
Espécies polares como este bacalhau do Ártico são mais sensíveis às mudanças de temperatura e disponibilidade de oxigênio. Crédito: Shawn Harper, Universidade do Alasca Fairbanks/NOAA

“O oxigénio é um requisito fundamental e não há substituto para ele. A questão então passa a ser quanto oxigénio é suficiente e qual é a quantidade mínima que um determinado organismo precisa para sobreviver”, disse Curtis Deutsch, coautor de um artigo publicado no início deste ano na Science. Deutsch e seu coautor, Justin L. Penn, são investigadores do Departamento de Geociências da Universidade de Princeton e da Escola de Oceanografia da Universidade de Washington.

À medida que a temperatura sobe, o oceano tem menos oxigénio, mas as espécies marinhas precisam de mais oxigénio.”

Penn e Deutsch usaram dados existentes para entender melhor quanto oxigénio as espécies marinhas precisam em relação ao quanto está disponível em diferentes níveis de atividade e temperatura. Usando esses dados, os investigadores construíram um modelo matemático para prever os limites térmicos e os seus impactos nas espécies. Deutsch disse que eles procuraram responder a perguntas como “Uma determinada espécie seria capaz de sobreviver com atividade mínima em estado de repouso?… Ela seria capaz de ser ativa o suficiente para se sustentar e se reproduzir? E seria capaz de sobreviver em um estado de esforço máximo?”

“À medida que a temperatura sobe, o oceano tem menos oxigénio, mas as espécies marinhas precisam de mais oxigénio”, explicou Penn.

Os dados de aquecimento usados por Penn e Deutsch foram baseados em cenários de emissões estabelecidos no Sexto Relatório de Avaliação do Painel Intergovernamental sobre Mudanças Climáticas. Sob um cenário de baixas emissões, no qual a temperatura para de subir em torno de 1,9°C de aquecimento até ao final do século, o seu modelo previu perdas de espécies consistentes com os níveis que vemos hoje. Sob um cenário de altas emissões, no qual o aquecimento pode chegar a cerca de 4,9°C, as perdas de extinção são “marcadamente elevadas”.

Eles observaram que as espécies polares estão em maior risco. “As espécies polares têm as maiores sensibilidades a temperaturas e oxigénio em relação aos trópicos, porque as espécies nos trópicos já se adaptaram à vida em regiões com temperaturas mais altas e níveis mais baixos de oxigénio”, explicou Penn.

Comparações com a Grande Morte

Num artigo anterior, os autores compararam o atual período de aquecimento global e perda de oxigénio oceânico com extinções marinhas durante o evento “Grande Morte” no final do Permiano. Esse evento, cerca de 250 milhões de anos atrás, foi o evento de extinção mais grave da história da Terra.

Os formuladores de políticas realmente precisam começar a olhar para essas comparações porque não é exagero dizer que a crise moderna será um grande evento de extinção.”

“Como alguém que estuda extinções passadas, é fácil pensar na magnitude e intensidade dos eventos de extinção, mas imaginar isso em nosso tempo atual e o quão potencialmente prejudicial pode ser é difícil. É por isso que o artigo e suas projeções são importantes e preocupantes”, disse Pedro Manuel Monarrez, pós-doutorando do Departamento de Ciências Geológicas da Universidade de Stanford. Monarrez não esteve envolvido na nova investigação. “Os formuladores de políticas realmente precisam começar a olhar para essas comparações [entre níveis de oxigénio, temperatura e necessidades das espécies] porque não é exagero dizer que a crise moderna será um grande evento de extinção”, acrescentou.

Consequências de Longo Alcance

A intensidade da extinção raramente foi tão severa em terra quanto no oceano, mas os ecossistemas marinhos são frequentemente negligenciados em tais estudos, disse Monarrez. “Pelo que vimos nos mecanismos de extinção no registo fóssil nos oceanos, os principais fatores são o oxigénio [depleção] e o aquecimento, que não têm os mesmos efeitos na terra”, explicou. “Mas a maioria dos esforços de conservação concentra-se em espécies terrestres porque é mais fácil de ver.”

No entanto, “sabemos por estudos terrestres que, se se remover uma espécie de um ecossistema ou introduzir uma, poderá obter-se todos os tipos de mudanças imprevisíveis”, acrescentou Deutsch.

Extinções e reduções ainda menores na biomassa oceânica têm consequências muito além dos ecossistemas marinhos, observaram os investigadores. “Os recursos marinhos são uma parte importante da dieta humana global. Portanto, não apenas as extinções, mas a perda de abundância de espécies marinhas também teriam enormes impactos na capacidade de as pessoas de se alimentarem”, disse Deutsch.

Em maio, por exemplo, o maior produtor de salmão-rei da Nova Zelândia fechou três áreas de criação por causa da mortandade de peixes relacionada com o aquecimento dos oceanos. O diretor executivo da Nova Zelândia King Salmon, Grant Rosewarne, disse à Rádio Nova Zelândia que “somos um pouco como o canário na mina de carvão quando se trata de aquecimento global. Temos uma espécie de água fria que é muito suscetível à mudança de meio grau ou mudança de 1 grau…Esperamos muito trabalhar com o governo para que eles mitiguem as alterações climáticas, como se comprometeram a fazer.”

E a mitigação ainda é muito possível, de acordo com Penn e Deutsch. “Como o risco de extinção depende das emissões de gases de efeito estufa, isso significa que ainda há tempo para mudar a trajetória das emissões futuras”, explicou Penn. “Então este é o lado bom.”

Artigo de Rishika Pardikar, jornalista de ciência freelance. Tradução de Henrique Cortes para EcoDebate

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